Sous les Pyramides

Sous le sable des Pyramides (Podcast) – Héliopolis : l’histoire d’un rêve belge en Égypte

Sous le sable des pyramides

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L’Égypte antique fascine le monde entier et la Belgique n’y fait pas exception. De nombreux Belges ont tenté l’aventure dans ce pays pour faire jaillir, Sous le Sable des Pyramides, d’imposants édifices. Jean-Louis Lahaye replonge dans l’histoire de la fondation d’Héliopolis.

La découverte européenne d’Héliopolis

Le 27 janvier 1904, Edouard Empain né dans la petite commune de Beloeil en Hainaut, atterrit sur le sol égyptien. Il ne remerciera jamais assez le ciel de lui avoir fait découvrir l’Egypte. Car la terre des pharaons, il n’a jamais pu se la sortir de la tête. Et encore moins son envoûtante ville du Soleil.

Il se souvient d’une fameuse bataille. Cette bataille, c’était celle d’Héliopolis. Elle avait eu lieu lors de la campagne militaire française en Égypte. Le 20 mars 1800, le général Jean-Baptiste Kléber avait affronté l’armée ottomane… et remporté la victoire. Pour les troupes françaises, le bilan n’avait pas dépassé les 600 tués et blessés. En revanche, du côté turc, beaucoup de sang et de larmes avaient été versés. Plus de 8000 hommes avaient été tués, blessés et faits prisonniers.

Les Français avaient pillé le campement ottoman et fait main basse sur un butin considérable… Dès lors, tableaux et papiers peints panoramiques célébrant l’épique Bataille d’Héliopolis s’étaient multipliés. On mettait en avant les exploits de l’armée française, propulsant ainsi la région d’Héliopolis au centre de l’attention des Occidentaux. Mais l’expédition française ne ramena pas que des trophées militaires d’Egypte : des savants et des artistes avaient pris part à cette exceptionnelle aventure en terre inconnue. De ce périple est issue une monumentale publication, intitulée Description de l’Égypte. Ainsi, les Européens eurent vent d’Héliopolis et de ses vestiges.

Le palais du Baron, à Héliopolis, banlieue du Caire
Le palais du Baron, à Héliopolis, banlieue du Caire © Tous droits réservés

Une ville dont il ne reste que des vestiges

Mais que sait-on d’elle exactement ? Fondée dans l’Antiquité pharaonique, Héliopolis était la ville du Soleil. Elle occupait une situation géographique stratégique, à la pointe du Delta du Nil, au nord-est du Caire actuel.

La ville s’élevait à proximité d’une route empruntée depuis des millénaires par les voyageurs et les pèlerins, pour se rendre dans la péninsule du Sinaï ou vers la Palestine en passant par Gaza. Sa position lui a conféré un caractère cosmopolite immémorial. Elle en fait un carrefour de rencontres culturelles multiples, depuis sa fondation.

De cette cité antique ne subsistent que des vestiges : un seul obélisque, rayon de soleil en pierre, demeure pour témoigner de la splendeur passée du lieu. On raconte que les nombreux obélisques remportaient tous les suffrages des visiteurs antiques. Les pharaons de toutes les époques avaient multiplié ces rayons de soleil pétrifiés, le plus souvent présentés par paires. Dès l’Antiquité, un grand nombre d’entre eux ainsi que d’autres éléments architecturaux et des statues ont été emportés à Alexandrie, à Canope et dans la Rome impériale. Ils étaient 30… il n’en reste qu’un in situ. Plus d’une dizaine d’obélisques se trouvent aujourd’hui éparpillés à Rome, Londres et New York.

Des industriels belges en Égypte

En 1894, Edouard Empain a pris une grande décision : il va investir dans le transport électrifié en Egypte. C’est à ce titre qu’il souhaite fonder la Société anonyme des Tramways du Caire. Il sait qu’il n’est pas le seul à répondre à l’appel du commerce lointain car à l’instigation du roi Léopold II, diverses entreprises belges iront s’établir en Égypte en ce début de 20e siècle. Mais celles d’Édouard Empain vont connaître un retentissement exceptionnel… à découvrir dans l’épisode 4 de Sous le Sable des Pyramides.

 Sous le Sable des Pyramides, épisode 1 : Toutankhamon

► Sous le Sable des Pyramides, épisode 2 : La pierre de Rosette

 Sous le Sable des Pyramides, épisode 3 : Akhenaton

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