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Les nuages noctulescents : qu'est-ce que c'est et que font-ils ?

Nuages noctulescents observés à Warnant en juin 2021

L’épaisseur de l’atmosphère terrestre s’étire sur quelques centaines de kilomètres, mais la couche qui est le siège des phénomènes météorologiques et donc des nuages est bien plus mince. Mais quels sont ces nuages qui se démarquent par leur altitude inhabituelle ?

L’atmosphère se subdivise en 4 couches

L’atmosphère terrestre, si on se réfère à l’évolution verticale de la température, se divise en 4 couches et les phénomènes météorologiques ont lieu dans la plus basse appelée troposphère et dont l’épaisseur est variable, entre autres, selon la latitude. Elle se limite à environ 15 km.

Nuages nacrés

Dans la couche juste au-dessus, la stratosphère, on n’y trouve plus de nuages à l’exception de quelques nuages nacrés.

Or, bien plus haut, dans la mésosphère qui se situe entre 50 et 90 km d’altitude, on peut retrouver parfois des nuages étranges qualifiés de noctulescents.

 

Nuages noctulescents
Nuages noctulescents Wikimedia

Des nuages à la composition encore méconnue

Ces nuages, probablement composés de cendres volcaniques, de poussières et de cristaux de glace et qui brillent dans la nuit sont, si l’on se réfère à la racine du mot noctulescent, observables entre 45° et 90° de latitude et cela entre le mois de mai et le mois de juillet dans notre hémisphère. A l’instar des cirrus, ils se présentent comme des filaments, des cheveux, parfois comme des nappes. Ils peuvent aussi nous apparaître comme faisant des vagues.

Conditions pour observer des nuages noctulescents

Pour les observer, il faut que le soleil soit au moins 6 °C sous l’horizon. De telle manière, les basses couches de l’atmosphère ne sont plus éclairées, alors que les nuages noctulescents, bien plus hauts, sont éclairés par-dessous par le soleil et peuvent dès lors être visibles et se révéler très brillants.

Même s’il n’est pas certain d’en observer à coup sûr, les nuits douces de fin de printemps et du début de l’été peuvent nous inciter à guetter le ciel pour observer, en plus des étoiles, ces beaux nuages noctulescents.

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